Зелёные родники пустыни (о кактусах)



Е. Линник


   "... На фоне красного восхода, сами окропленные красным, стояли кактусы. Одни кактусы. Огромными ушами в бородавках вслушивался нопаль (опунция. – Ред.), любимый деликатес ослов. Длинными кухонными ножами, начинающимися из одного места, вырастал могей. А за нопалем и могеем, в пять человеческих ростов, еще какой-то сросшийся трубами, как орган консерватории, только темно-зеленый, в иголках и шишках", – так описывает В. Маяковский поразившие его кактусы мексиканской пустыни.
   В пределах Нового Света кактусы распространены очень широко. Территория, на которой они встречаются, проходит полосой по западу Северной Америки, начинаясь от канадской границы, захватывает всю Центральную Америку и переходит на южный материк, где эти растения занимают огромное пространство к востоку от Анд.

            Стебель "принцессы ночи" похож на извивающуюся змею.

   Кроме того, кактусы встречаются в Южной Африке, Австралии и на юге Европы, главным образом по берегам Средиземного моря.

   Цереус кристата имеет форму колонны, увенчанной затейливой капителью.

   Эти растения приспособились к жизни в пустынных, засушливых местах. За короткий срок они накапливают большие запасы влаги и могут существовать там, где в течение нескольких месяцев не выпадает ни одного дождя.
   Роль "водохранилища" выполняет утолщенный мясистый стебель. Главными испарителями у растений являются листья. У кактусов же листья отсутствуют, вместо них развиваются колючки, щетинки и волоски.
   Стебель защищен от солнечных лучей плотным кожистым покровом, на котором часто бывает еще дополнительный восковой налет, также уменьшающий испарение.

                                                        Кактус в турецкой феске.

   Несмотря на такую "упрощенность" строения, кактусы очень разнообразны по форме.
   Словно громадные подсвечники-канделябры, поднимаются двадцатиметровые стебли цереусов. На фоне желтого песка, синего неба и лиловых скал Аризонской пустыни они представляют собой фантастическое зрелище.
   Точно громадные сизовато-зеленые ежи, свернувшиеся клубком, лежат на буром песке эхинокактусы. Они достигают двух метров в окружности; в их ребристых бочках содержится до двух тонн воды. А рядом крохотные зеленые колючие шарики мамиллярии диаметром в полтора-два сантиметра.

   Кактусом можно в пустыне утолить сразу голод и жажду.

   Опунции похожи на сросшиеся друг с другом лепешки, опушенные по краям бордюром колючек. Словно длинные узловатые змеи, извиваются по песку стебли цереуса грандифлоры. Цветет этот кактус только ночью и поэтому носит второе, поэтическое, название – "принцесса ночи". "Среди ночной темноты раскрывается большая бело-золотистая звезда, – пишет ботаник Н. М. Верзилин. – Цветы эти распространяют тонкий аромат, напоминающий запах ванили".

   Конфеты "аситрон" (слева) делают из этих сочных кактусов (справа).

   В горных долинах Анд встречается шаровидный кактус, красноватые колючки которого собраны на вершине стебля так, словно на растение надели высокую феску. Он и называется "кактус в турецкой феске".
   В Амазонской низменности, в зеленой полутьме тропического леса, где влаги много и растениям нет необходимости беречь каждую каплю воды, кактусы приняли другие формы. Здесь они имеют большое количество похожих на листья пластин.

                Плоды калифорнийского кактуса опунции – туна.

   В лесу света недостаточно, и у кактусов вырастают усики, при помощи которых они взбираются на макушки деревьев поближе к солнцу. Таким кактусам земля не нужна: воздушные корни забирают влагу и необходимые им минеральные вещества из воздуха.
   Изменились условия – изменился внешний вид и образ жизни растения.
   Цветы у большинства кактусов крупные, ярких расцветок. Опыляются они насекомыми и крошечными птицами – колибри.

   На каменистом склоне распластались ребристые стебли колеосефалоцереуса.

   Очень разнообразны формы колючек и щетинок у кактусов. У одних мягкие, тонкие колючки покрывают все растение бархатистым пушком. Пилоцереусы, например, будто одеты в шубу, вывернутую мехом наружу. У других колючки очень твердые и загнуты на концах, словно рыболовные крючки. Цвет колючек тоже разный: желтый, черный, красновато-бурый и снежно-белый.

   Пейзаж в Аризонской пустыне.

   Плоды и мякоть многих видов кактусов употребляют в пищу. У некоторых цереусов плоды вкусом и ароматом напоминают землянику, крыжовник или апельсин. Плоды опунций – туна – играют большую роль в питании беднейших слоев населения Мексики. Их варят, пекут в горячем песке, жарят. Из кисло-сладкой ароматичной мякоти ежовых кактусов делают компоты.
   Из некоторых кактусов местные жители приготовляют лекарства: настой из цветов "принцессы ночи" употребляют при болезнях сердца, сок кактуса анголониум служит противоядием, а корни опунции используются при лечении переломов.

   Круглый кактус, похожий на воронье гнездо, встречается в Аргентине и Парагвае.

   Кактус нопаль, или кошенильный кактус, в прошлом столетии культивировали в Мексике, Испании и Африке как корм для кошенили, насекомых, из которых добывалась ценнейшая красная краска – кармин. Сейчас кошенильный кармин вытеснен более дешевыми анилиновыми красками и употребляется только в пищевой и парфюмерной промышленности.

   Этот кактус – пилоцереус холертии – весь покрыт, словно мехом, длинными и мягкими волосками белого цвета. Издали он напоминает лохматую собачонку, поэтому его иногда так и называют: "пекинская собачка".

   Идут кактусы и на корм скоту. Для этого приходится стебли растения предварительно обжигать паяльной лампой, так как никакой нож не берет твердые колючки.
   Любопытно в этой связи вспомнить историю одного из открытий Лютера Бербанка. Знаменитый селекционер вывел новый вид кактуса – без колючек, что давало возможность получать большое количество зеленого корма. "Мясным королям" США, опасавшимся снижения цен на мясо, было невыгодно распространение этого кактуса, и они, купив патент Бербанка, положили его под сукно.
   В безлесных пустынных районах гигантские стебли кактусов используются как строительный материал при сооружении мостов и перекрытий в домах, а из его пористой и легкой древесины изготовляются различные домашние вещи.

   Цветы висячего кактуса из лесов Бразилии

   У некоторых видов цереусов древесина похожа на тонкое кружево; эти кактусы так и зовут "кружевным деревом". Из древесины их изготовляют красивые полки, статуэтки, резные настенные украшения и даже легкую ажурную мебель.
   В Мексике часто можно встретить на полях живые изгороди из кактусов. Ветвящиеся цереусы, посаженные двумя-тремя рядами, создают непроходимый зеленый заслон.
   Широко применяются кактусы в декоративном садоводстве. В парках и ботанических садах всего земного шара можно видеть красивые куртины и клумбы, засаженные кактусами самых причудливых видов.